O Telescópio Espacial Hubble é uma nave espacial não tripulada que transporta um grande telescópio para a luz visível e infravermelho, que foi colocada em órbita da Terra. Foi lançado pela agência espacial NASA na tarde de 24 de Abril de 1990, a bordo do Vaivém Espacial Discovery. Este telescópio já recebeu três visitas espaciais da NASA para a manutenção e para a substituição de equipamentos obsoletos ou avariados.

O Telescópio Espacial Hubble é a primeira missão da NASA pertencente aos Grandes Observatórios Espaciais, Great Observatories Program, consistindo numa família de quarto Observatórios Orbitais, cada um observando o Universo num comprimento diferente de onda, como a luz visível, raios gama, raios-X e o infravermelho.

Imaginado nos anos 40, projectado e construído nos anos 70 e 80 e em funcionamento desde 1990, o Telescópio Espacial Hubble, foi baptizado em homenagem a Edwin Powell Hubble, que revolucionou a Astronomia, ao constatar que o Universo estava em expansão.

Pela primeira vez foi possível ver mais longe do que as estrelas da nossa própria galáxia e estudar as estruturas do universo até então desconhecidas ou pouco observadas. O Hubble, de uma forma geral, deu à civilização humana uma nova visão do universo e um salto equivalente ao dado pela luneta de Galileu Galilei no século XVII.

Desde a sua concepção original, em 1946, a iniciativa de construir um telescópio espacial sofreu inúmeros atrasos e problemas orçamentais. Logo após o lançamento para o espaço, o Hubble apresentou uma perturbação esférica no espelho principal que parecia comprometer todas as potencialidades do telescópio. Porém, a situação foi corrigida numa missão especialmente concebida para a reparação do equipamento, em 1993, voltando o telescópio à operacionalidade, tornando-se numa ferramenta vital para a astronomia.

Actualmente, o futuro do Hubble apresenta-se incerto. Embora o Congresso dos Estados Unidos da América tenho disponibilizado fundos para reparar o telescópio em Julho de 2005, é possível que seja cancelada, novamente, uma missão de serviço. Sem a necessária intervenção, o Hubble irá reentrar na atmosfera da Terra algures no ano de 2010, possivelmente sendo substituído pelo seu sucessor, o James Webb Space Telescope, com data prevista de lançamento para 2013.

O Telescópio Espacial Hubble