A palavra joalharia é derivada da antiga palavra francesa jouel, que foi também adoptada por volta do século XIII.

A joalharia aparece em todos os períodos da História, desde o alvorecer do Homem. Recentemente foram encontradas conchas com 100.000 anos que foram transformadas em contas, sendo assim a peça mais antiga de joalharia conhecida. Apesar de nos primórdios as peças de joalharia serem criadas para usos mais práticos, como prender peças de roupa juntas, nos tempos mais recentes é usada maioritariamente para decoração, ou como símbolo de poder, como nas fine estate jewelry ou nas diamond estate jewelry.

As primeira peças de joalharia eram feitas de materiais naturais como ossos e dentes de animais, conchas, madeira e pedras esculpidas. Nesta altura, a joalharia era feita sobretudo para pessoas com uma alta importância para demonstrar estatuto social e eram na maioria das vezes enterradas com elas, as conhecidas estate jewelry.

As Jóias