Nascido na Suíça a 28 de Outubro de 1840, Giuseppe Silo Domenico Fontana estabeleceu-se em Lisboa com 14 anos de idade, ingressando de imediato na vida operária como relojoeiro e adoptando o seu nome pelo qual ficaria conhecido: José Fontana.

Grande defensor dos direitos dos trabalhadores, do associativismo e do cooperativismo, José Fontana colaborou na criação da Associação Fraternidade Operária, em 1872. Mais tarde, esta Associação deu origem ao Partido Socialista Português, precursor do actual Partido Socialista.

Amigo próximo de Antero de Quental, José Fontana participou em várias manifestações públicas e políticas, em prol da classe operária.

Fortemente abalado pela tuberculose, José Fontana suicida-se no dia 2 de Setembro de 1876, com apenas 35 anos de vida. Modesto relojoeiros quando emigrou para Lisboa, era à data da sua morte sócio-gerente das Livrarias Bertrand.

José Fontana